Muchos funcionarios de EE.UU. se han mostrado reacios a utilizar las fuerzas navales, que están desplegadas en operaciones conjuntas contra el narcotráfico con aliados en la región, para detener los buques iraníes. Washington ha tratado de eludir una escalada de las tensiones después de que Washington y Teherán evitaron por poco un conflicto militar completo.

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Las autoridades estadounidenses han amenazado con sanciones a los petroleros que transportan combustible iraní a Venezuela, con el fin de frustrar una floreciente alianza económica entre dos de los mayores rivales de Estados Unidos.

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Dos buques de bandera liberiana y propiedad griega, cargados con productos petrolíferos iraníes y que se dirigían a Venezuela detuvieron sus entregas después de la amenaza de las sanciones, según los funcionarios estadounidenses.

Se esperaba que los dos llegaran a Venezuela tras el arribo de los buques cisterna iraníes que transportaban gasolina. El régimen venezolano de Nicolás Maduro y la República Islámica, ambos objetivos de las sanciones estadounidenses, han descrito los envíos de petróleo como un golpe a la administración Trump, promoviendo los acontecimientos en los medios de comunicación estatales.

Los dos petroleros de propiedad griega no habrían podido conseguir un seguro y acceso a la banca internacional si hubieran seguido adelante, dijeron los funcionarios estadounidenses.

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«Hemos estado en contacto con los propietarios de los buques y corren un gran riesgo de ser sancionados», dijo un alto funcionario del gobierno de Estados Unidos, al añadir que ser sancionados probablemente sería una «propuesta fuera del negocio» para las empresas. «Actualmente, los barcos no se dirigen a Venezuela», dijo el funcionario, añadiendo que están cerca de Cabo Verde frente a la costa de Senegal y se dirigen hacia el sur.

Según los sitios web de rastreo de barcos FleetMon y MarineTraffic, ambos buques cargaron en una zona del Golfo Pérsico conocida por los transbordos de petróleo iraní el mes pasado. Uno de ellos dio su destino como Trinidad el 4 de mayo antes de cambiarlo a un «continente» una semana después. Ambos buques apagaron sus transpondedores mientras estaban en el Mediterráneo a principios de mayo y han estado fuera del radar desde entonces.

Un portavoz del Departamento de Estado no respondió inmediatamente a una solicitud de comentarios sobre las amenazas de sancionar a los buques. Los funcionarios venezolanos e iraníes no respondieron a las solicitudes de comentarios.

En conjunto, los siete barcos representan sólo una fracción de la gasolina y otros productos petrolíferos que la nación latinoamericana debe importar debido a la escasez de capacidad de refinación, a pesar de poseer las mayores reservas de petróleo crudo del mundo.

Estados Unidos ha estado considerando otras alternativas, como el bloqueo o conseguir que las naciones aliadas por cuyas aguas navegaron los petroleros se hagan cargo de los buques como violadores de las sanciones, según una fuente diplomática occidental de alto nivel y un funcionario estadounidense.

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Pero los funcionarios estadounidenses dijeron que la estrategia de disuasión – en lugar de la confrontación armada – representa un compromiso factible para los predicamentos que enfrenta la administración Trump. Washington quiere evitar una escalada militar a las puertas de Estados Unidos en medio de la pandemia de Covid-19, pero también tiene la intención de acortar las ambiciones de Irán en el Caribe.

Estos funcionarios dijeron que Washington tampoco vio ningún beneficio político en estropear un indulto temporal para la población venezolana hambrienta de gasolina, pero quiere asegurarse de que el comercio no se convierta en permanente. Se espera que Irán intente otras entregas para satisfacer la demanda de combustible de Venezuela, especialmente porque Rusia y China, que han apoyado durante mucho tiempo al Sr. Maduro, recientemente han dado un paso atrás en su compromiso total, dijo el diplomático occidental.

«Era obvio que la administración Trump no iba a permitir que esta situación continuara», dijo Russ Dallen, un socio gerente de la casa de corretaje Caracas Capital Markets que sigue de cerca la industria petrolera de Venezuela. «No hay manera de que EE.UU. permita que unos pocos galones de combustible se conviertan en un gasoducto».

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Muchos funcionarios de EE.UU. se han mostrado reacios a utilizar las fuerzas navales, que están desplegadas en operaciones conjuntas contra el narcotráfico con aliados en la región, para detener los buques iraníes. Washington ha tratado de eludir una escalada de las tensiones después de que Washington y Teherán evitaron por poco un conflicto militar completo.

Con información de The Wall Street Journal.

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